ジャパンカップはアジアにおける最大レースの1つであり、ツール・ド・フランスやジロ・デ・イタリアといった、世界の第一線で活躍する選手たちの本気の勝負を間近で見られる日本で唯一の大会でもあります。 現在ワンデイ・レースとしてはアジアで唯一、最上位カテゴリーのオークラス(Hors Class = 超級)のレースとなっています。

Photo:Makoto.AYANO
ジャパンカップは1990年に宇都宮市で開催された世界選手権自転車競技大会のメモリアルレースとして、1992年に創設されました。今大会で23回目を迎え、UCI(国際自転車競技連合)からはアジアにおける自転車競技発展の牽引役として認められています。

ツール・ド・フランスでステージ優勝した選手やジロ・デ・イタリアの総合優勝者、ワールドカップシリーズ総合優勝者、世界チャンピオンなど、この大会にはこれまでに数々のスター選手が参加しています。ヨーロッパでは、これらの選手はサッカーのクリスティアーノ・ロナウドやウェイン・ルーニー、リオネル・メッシといった世界的に有名なスポーツ選手と同じように人気があります。

ジャパンカップがこうしたスター選手の参加を得られるのは、高低差が多く難しいコースの評判と、世界的な競技運営レベルの質の高さに加え、ヨーロッパでのシーズンの終わり、アジアでのシーズンの開幕といった時期的な好条件に恵まれているおかげです。1996年の第5回大会はワールドカップシリーズの最終戦にもなり、世界中から注目されました。

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ジャパンカップは日本全国からレースファンが集まることでも有名です。標高差185mの宇都宮市森林公園特設コースの周辺は、何日も前からテントを持参した観客の場所取りでにぎわいます。レース当日は、年に一度のお祭り騒ぎを楽しむファンの歓声や応援の笛の音が山中にこだまします。古賀志林道の山頂付近は特に大勢のファンが集まり、ツール・ド・フランス顔負けの雰囲気で盛り上がっています。昨年もあいにくの雨にも関わらず、多くの観客が沿道に詰めかけました。

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